Pacific Coast Saunter

After a couple of days resting with some of the other volunteers, we all decided to try light travel and let fate determine our future, so we packed whatever we thought we were going to need and flew away. We didn’t know where we were heading to, but one thing was clear: we weren’t going to spend a penny on accommodation nor transport.

Después de un par de días descansando con Aina y Bea, las otras voluntarias, los cuatro decidimos intentar viajar ligeros y dejar que el destino determinara nuestro futuro. Una mañana metimos todo lo necesario en la mochila y levantamos el vuelo. No sabíamos hacia dónde, pero teníamos claro que no queríamos gastar ni en alojamiento ni en transporte.

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There’s always time for silly pictures before letting luck decide your fate / Siempre hay tiempo de hacer tonterías antes de dejar que la suerte decida tu destino

When we got to the motorway we had two choices; either we set out towards the north (Flores, El Remate, Belize) or the south (Everywhere else). Aina and Alba couldn’t make up their minds but Bea and I (internally) couldn’t wait to put our thumbs up and get a lift towards the sea.

Una vez en la carretera vimos nuestras opciones: según el lado donde levantáramos el dedo, iríamos al norte (Flores, el Remate, Belice) o al sur (Cualquier otra parte). Aina y Alba no se decidían, pero Bea y yo nos moríamos por conseguir un carro en dirección al mar.

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Guess who won… / Adivinen quién ganó…

So we tried and after a couple of minutes we were lying at the back of a pick up heading to Guatemala City. The driver stopped past Río Dulce to run an errand and we got off the car to have some lunch. As we were waiting for him (he said 20 minutes but you know, people in Guatemala don’t really control time as German do) something incredible happened. A big lorry stopped by us and a young guy shouted ‘where are you going?’, when we said the Pacific he smiled and opened the door to let us in. We made ourselves comfy and started singing along the songs they were playing. The sea was getting closer.

Lo intentamos y a los pocos minutos estábamos tirados en la parte de atrás de una pick up en dirección a la Ciudad de Guatemala. El conductor paró pasado Río Dulce para hacer un mandado y nos bajamos para comer algo. Mientras le esperábamos (había dicho 20 minutos, pero en Guatemala el tiempo es relativo…), un camión inmenso se paró a nuestro lado para que el conductor, un chico joven, nos gritara ‘¿Hacia dónde van?’. Al oir ‘¡al Pacífico!’, nos abrió la puerta y nos dijo que nos instaláramos. El mar estaba más cerca.

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We spent hours sitting, lying and even playing card games on the truck’s bed… / Pasamos horas sentados, tirados o hasta jugando a cartas en la cama del camión…
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They stopped before getting to Guatemala so we could see this spot. Wonderful, isn’t it? / Se pararon antes de llegar a Guatemala para que disfrutáramos de este paisaje…

After 7 or 8 hours travelling they dropped us off in Escuintla; one hour away from the ocean. The problem was that, at 22.00, you don’t want to be in the streets of Escuintla for very long. They told us that it was a really dangerous place so we got down and run to the first police officer we saw. He was surprised to see tourists in town and suggested that we go check the hotels. We said we didn’t have much money and he recommended us to go to the Police Castle (LITERALLY A CASTLE) and ask there. We pretty much run there and met our new friend – a police officer with gold teeth that was watching over the place lived probably one of the most surrealistic hours in his life.

Después de siete u ocho horas de viaje, nos dejaron en Escuintla, a una hora del océano. El problema es que, al caer la noche, es mejor no pasearte mucho por las calles de esa ciudad. Sabíamos que era bastante peligroso así que nos fuimos a hablar con el primer policía que vimos. Después de manifestar su sorpresa al ver turistas a esas horas (eran casi las 11), nos sugirió que fuéramos a un hotel. Como eran todos carísimos fuimos directos al castillo (sí, un castillo de verdad) de la policía. Vigilando la puerta había un joven policía con dientes de oro que viviría una de las horas más surrealistas de su vida…

The moment we arrived we started planning how to sleep there:

Cuando llegamos, intentamos planear cómo dormir allí mismo.

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Trabajo en equipo para colgar la hamaca. / Teamwork: Hammock Hanging.
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¡Y el resultado! / And the result!

That was because when we asked if it was possible to sleep inside, the guy told us that the bloke in charge of the place was out and it wouldn’t come back until who knows when. So Bea didn’t hesitate a second and hung her hammock wherever she managed (using us all to complete the task). The happiest moment was when the boss arrived and said ‘Come inside, I’m going to show you where you can sleep’. And there we were, in an empty meeting room that contained nothing but a pile of plastic chairs and a bunch of mattresses.

Lo hicimos porque le preguntamos al chico si podíamos dormir en la comisaría y él nos dijo que no sabía, que su jefe no estaba y no sabía cuando regresaría. Bea no se lo pensó dos veces y colgó su hamaca como pudo, usándonos a todos para completar la tarea. Pero el mejor momento fue cuando el jefe en cuestión llegó y nos dijo ‘vengan, les voy a enseñar donde pueden dormir’. Así terminamos en una habitación llena de sillas… y colchones.

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Momento de lectura en nuestra confortable habitación. / Reading time in our fantastic bedroom!
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We had slept in an actual castle! / ¡Habíamos dormido en un verdadero castillo!
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This man laughed a lot with/at us.

The next day, we just needed a lift to get to Puerto San José where, for the first time in my life, I got to see the Pacific Ocean, and it was up to the expectations.

Cuando nos levantamos al día siguiente, no necesitamos más que un jalón para llegar al Puerto de San José, donde vi el Pacífico por primera vez en mi vida. Estaba a la altura de las expectativas.

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El Puerto de San José está lleno de barcos pero nos pareció bonita esta imagen… / Puerto San José is full of ships but we found this picture quite beautiful in its own way.

As we had had a really long day the day before, we thought it would be great to spend the day on the beach having a rest and introducing ourselves to Mr. Pacific. We had a beautiful lunch composed basically by avocado, bread, tomato and (sometimes) a slice of ham and when we finished eating, we started looking for a place to sleep. The idea was asking some family to let us hang our hammocks in their garden, but we found nothing but empty mansions. We finally got to the street that crossed the whole finca on the other side of the beach. What we didn’t know is that we were getting into private property; fortunately there was an old guy with a shotgun that made this clear for us.

Como el día anterior había sido larguísimo, pensamos que estaría bien pasar el día entero en la playa, descansando y conociendo mejor al Sr. Pacífico. Comimos un banquete de pan con tomate, aguacate y algunos un pedacito de jamón. Cuando terminamos de comer empezamos a buscar un lugar donde dormir. La idea era pedirle a una familia que nos dejara colgar la hamaca en su jardín, pero no encontrábamos más que mansiones desiertas. Al final nos metimos por una callejuela que nos permitió salir de la playa y llegar a una calle… Lo que no sabíamos es que era una calle privada, aunque por suerte un señor con una buena escopeta nos lo hizo notar.

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Nos gustó esta parte de Puerto San José / We liked that spot in Puerto San José

We got out of there and continued walking through that street, parallel to the beach. In another part of the street, also private, we found a nice security guard that watched over a pool establishment built for bank workers from the capital to go and relax, play football, enjoy the beach and swim. He tried to convince the family that takes care of the house next to it to let us sleep in the garden using our hammocks. Even though they said no at first because the father of the family (the carer) was out, they finally accepted us in.

Nos acompañó a la puerta y seguimos la calle paralela a la playa. También era propiedad privada, pero fue aquí donde conocimos a un amable vigilante de seguridad que trabajaba en un complejo acuático en el que los trabajadores de un importante banco de la capital se podían ir a relajar en sus vacaciones. Él intentó convencer a la familia que cuidaba la casa de al lado de que nos dejaran colgar las hamacas en su jardín para pasar la noche y, aunque al principio la chica tuvo sus reservas (su marido no estaba y la responsabilidad era de él), terminaron aceptando.

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Those palms looked great to hang hammocks from / Pensamos que nada mejor que estas palmeras para colgar las hamacas…

Spending the afternoon and evening on the beach was so pleasant we couldn’t believe it. But not everything worked out as expected, the wind was blowing a bit too fast and the clouds were starting to assemble; the rain was coming. So, when we were thinking where to put our hammocks under some of the roofs in the garden, the family came and told us to come inside the house and use the beds, the toilet and, more surprisingly, the air conditioning. Besides, they brought us dinner and sodas. It is again people that don’t have much the ones that give the most.

Pasar la tarde entera en la playa fue una pasada, pero no todo iba según lo esperado: el viento se intensificó, se juntaron las nubes… estaba claro que se avecinaba una buena tormenta. Ya estábamos pensando cómo colgar las hamacas dentro de un cubierto en el jardín dónde habíamos dejado las mochilas cuando la familia nos vino a buscar para decirnos que entráramos en la casa y usáramos las camas, el baño e incluso el aire acondicionado. Más tarde nos trajeron bocadillos y bebida… Siempre son los que menos tienen los que mejor te tratan.

We woke up before the sun rose the next day, we gathered up some money and gave it to them and then we left. We hitchhiked again and in just a couple of hours we were in El Paredón, the nicest place in this part of the Pacific coast.

Nos levantamos antes de que asomara el sol, reunimos un poco de dinero para dárselo a la familia y nos fuimos. En pocas horas estábamos llegando al Paredón, uno de los sitios más bonitos en esta parte de la costa del Pacífico.

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La parte más apartada de la playa del Paredón 

As soon as we arrived to the beach we found our place. A really nice shadow post made of palm leaves and wood, signals of an out campfire. There we enjoyed the sea and the beach but there was something that made this visit more interesting — getting to know an education based volunteer program that’s been developed here over the last 5 years. Alba and Aina went to meet the volunteers and coordinators and came back with loads of ideas, and that’s how a very interesting talk about our view on volunteering started. We shared opinions and points of view and definitely got sentimental. Those hours debating  volunteer work by the Pacific ocean made the trip worth it.

Nos bastó pisar la playa para encontrar nuestro lugar: cuatro palos y una sombra hecha de madera y hojas de palmera que cubrían del sol un fuego ya apagado. Ahí colgamos las hamacas y nos dedicamos a disfrutar de la playa pero hubo algo que hizo nuestra visita al Paredón mucho más interesante: un proyecto de voluntariado que lleva cinco años situado en la aldea. Alba y Aina se fueron a conocer a los coordinadores y voluntarios y regresaron con la cabeza llena de ideas, y así empezó una conversación bien interesante sobre el voluntariado. Compartimos opiniones y puntos de vista e incluso nos pusimos un poco sentimentales. Esas horas debatiendo el trabajo voluntario sentados en la arena fueron uno de los mejores momentos del viaje.

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We shared our spot with four huge Guatemalans who even gave us some beans and tortilla… / Compartimos nuestra guarida con cuatro guatemaltecos que hasta nos dieron frijol y tortilla
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Donde el río (casi) llega al mar / The river getting to the ocean

I can’t remember the number of cars / pickups / trucks / donkeys… The thing is we finally got to our next stop: Monterrico. As we did the days before, we started walking by the beach to finally find a place we thought could be great for sleeping: a closed turtle shelter. It had a really cool viewpoint and, after a while thinking about the fact that there was a cyclone coming, we decided to hang our hammocks and chill out for the rest of the day. We talked, wrote, and tried to get into the water but the Pacific ocean and its waves nearly killed us so we stopped trying and smiled instead.

Ya no recuerdo el número de carros, pickops, camiones, burros… que nos dieron jalón hasta Monterrico. Finalmente llegamos y, como en los días anteriores, paseamos por la playa en busca de un buen sitio y lo encontramos: un tortugario cerrado (no es época de tortugas). Tenía un mirador precioso y, tras pensar por un momento  en el ciclón que se acercaba, decidimos colgar las hamacas y relajarnos. Charlamos, escribimos, intentamos meternos en el agua y las olas casi nos matan así que dejamos de intentar y simplemente… sonreímos.

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Home, sweet home! / Nuestra humilde morada.
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Sitting in our living room / Sentadas en nuestro sala de estar
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Always keep travel journals / Lleven siempre cuadernos de viaje
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We could tell the night would be fun / Se acercaba una noche movidita

Everything was amazing till we came back to our “place” and the security guards were there. Lucky us, they just wanted to hang out and tell us that there was a storm coming. We all slept quite well and, because we practically hadn’t spent any money yet, we booked a tour through the beautiful mangrove swamp. The price was 3.5 euros each and it was totally worth it.

Todo era perfecto hasta que regresamos a nuestra guarida y allá nos encontramos a los guardas. Por suerte sólo querían charlar y avisarnos del ciclón que se acercaba. Esa noche dormimos bastante bien y, como no habíamos gastado nada de dinero en todo el viaje, nos dimos el capricho de reservar un tour (3,5 euros cada uno) de madrugada para ver salir el sol desde una barquita de remos, entre manglares. 

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La luz era preciosa / The light was gorgeous
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Otra barquita como la nuestra, de pescadores / A boat like ours (they were fishermen)

We had an incredible time but the rain was coming and, indeed, we would soak to death. Waiting for our ride to get out of Monterrico, one hour under a little bus stop was enough to make us feel a bit demotivated. But life always surprises you and a car with a couple of good Christians inside stopped. They were going to Antigua but would leave us in the outskirts of Escuintla. We soon found a truck driver that took us to Palin, one of the last towns before getting to Guatemala City which, as you know, is on the Top Ten most dangerous cities of the world. There, after stopping a couple of trailers heading to El Salvador, we found a van heading to the even more dangerous Zone 18, but they would leave us on the perfect place to hitchhike north. They were right and that’s when our hero appeared, Mario Lopez. He and his beautiful trailer would give us the opportunity to live another adventure, the last during that trip.

Fue una mañana increíble pero se acercaba la lluvia y, efectivamente, nos íbamos a quedar empapados. Esperando a que nos dieran un jalón para sacarnos de Monterrico, pasamos más de una hora debajo de una marquesina de autobús. Pero cuando ya estábamos desmotivados, un carro con una pareja de apasionados de la música cristiana dentro nos levantó. Iban a Antigua y nos dejaron a las afueras de Escuintla, donde encontramos a un camionero que nos dejó en Palín, justo antes de llegar a Ciudad de Guatemala (una de las ciudades más peligrosas del mundo). Paramos a un par de camiones que resultó que iban al Salvador y luego sonó la campana: una furgoneta llena de tostadas nos propuso dejarnos en la (todavía más peligrosa) Zona 18, pero en el lugar perfecto para conseguir un jalón hacia el norte. Y así fue: allí nos recogió el héroe de la historia, Mario López. Él y su camión nos brindarían la última aventura de nuestro viaje.

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Así nos sentimos cuando nos recogen cristianos / This is how we feel when Christians give us a ride 
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El camión de Mario / Mario’s truck

One hour of normal driving was enough when amazing Guatemala Traffic Service decided that day was the one to fix the only road that connects the capital with the north. Of course it’s a two lane road so imagine. We had hope that it would pass but after three hours we went down the truck and started looking for other trucks heading to Poptun, because our guy wasn’t going that way, but he would save us more than half the way. We didn’t manage…

Después de una hora manejando de manera normal, vimos que algo fallaba. Y es que ese era el día indicado en que el maravilloso Servicio de Infraestructuras guatemalteco decidió arreglar la única carretera que va de la capital hacia el norte. Se trata, claro está, de una carretera de dos carriles, así que ya se lo pueden imaginar. Tras tres horas parados perdimos la esperanza de salir de allí y empezamos a buscar otros camiones que se dirigieran específicamente a Poptún (nuestro Mario se desviaría antes). No lo conseguimos…

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Bea suplicando / Begging Bea

As the dark started coming, Mario said to us that he and his friend weren’t going to make it so they would sleep in a very safe trailer station, with guard and everything, and continue the next day. Without any other chances, we agreed and we all stopped to meet the other guy and have supper. His name was also Mario and he was so pleased to meet us we couldn’t be more sure about the incoming night.

Ya anochecía y Mario anunció que su compañero y él no llegarían a su destino a tiempo y que se quedarían a dormir en una estación de servicio muy segura, con guarda de seguridad incluido, para continuar al día siguiente. No es que tuviéramos otra opción… Paramos para cenar con su colega, que también se llamaba Mario y era tan simpático que nos convenció de que era una buena idea pasar la noche con ellos.

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Mario & Mario, professional truck drivers and good people.

Our Mario wanted to leave the truck bed to us so we could sleep inside but we felt bad and decided to split up. Aina and Bea would hang the hammocks right under the truck! And Alba and I would sleep on top of the truck cabin! It was so amazing it became one of my favourite experiences ever. The rain came around four so Alba and I went down to get into the cabin, it was empty… Apparently Mario was afraid something could happen to the girls so he had also hung his hammock, he was a truly good person.

Nuestro Mario quería dejarnos su cama para que durmiéramos dentro del camión pero no quisimos causarle molestias así que nos separamos: Aina y Bea colgaron sus hamacas debajo del camión y Alba y yo decidimos instalarnos encima de la cabina. Era increíble estar allí; una de mis experiencias más especiales. Alrededor de las cuatro empezó a llover y Alba y yo nos metimos en el camión… y lo encontramos vacío. Resulta que Mario también había colgado la hamaca para no dejar solas a Aina y Bea. Era una bellísima persona.

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Dormir encima de un camión resultó ser bastante cómodo / Sleeping on top of a truck turned out to be quite cozy 

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Así amanecimos / This is what we saw as we woke up
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They didn’t even get wet / Ni siquiera se mojaron

The next day we continued our journey and got to Poptun without any trouble, knowing that we crossed a whole country without spending anything in transport or accommodation. This trip and the whole experience in Central America is changing our lives in so many ways… I don’t think we really are aware of it.

Por la mañana continuamos nuestro viaje y llegamos a Poptún sin problema, sabiendo que habíamos cruzado un país entero sin gastar ni un quetzal ni en transporte ni en alojamiento. Este viaje y la experiencia centroamericana en general están cambiando nuestras vidas en muchos sentidos, no creo que seamos conscientes de hasta qué punto.

Camino a la frontera: Comitán y sus alrededores

During our last days in San Cristóbal, as we were already planning to spend Easter in Guatemala, we kept looking at this point in the map and considering a necessary step before crossing the border. Comitán. It was not far from Sancris, just about 100 km, so on our last day in the town we sent a request to a girl that seemed nice on Couchsurfing and, hoping for the best, we headed down to Comitán.

Los últimos días que pasamos en San Cristóbal, ya planeando la Semana Santa en Guatemala, íbamos mirando ese puntito en el mapa: Comitán, un paso necesario y la última ciudad antes de cruzar la frontera, unos 100 km al sur de Sancris. Llegado el día de marcharnos del hostal, mandamos una solicitud a una chica que parecía simpática en la página web de Couchsurfing y, cruzando los dedos, pedimos un ride hasta Comitán.

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El Parque Central / Comitan’s Central Park

A few hours later, we were sitting in the Central Park of Comitán knowing that Paulina, that nice girl, had said yes, and that we would meet her after dinner. We started walking around Comitán with our backpacks on our backs and we could spot some nice (but closed) churches, many indigenous people preparing Easter decorations and a handcrafts fair. At some point we got into the Cultural Centre and we met a man there who recommended us to go to el Chiflón (some amazing waterfalls) and Montebello (some amazing lakes), but we knew we didn’t have the time and weren’t ready to spend the money, so we asked for things to do in town.

Un par de horas después, nos encontrábamos en el Parque Central de Comitán. Paulina, la chica simpática de Couchsurfing, nos había dicho que podríamos dormir en su casa, y que nos veíamos después de cenar. Con las mochilas en la espalda, paseamos por el centro de Comitán, donde pudimos ver algunas iglesias bien bonitas pero cerradas, hombres y mujeres indígenas preparando decoraciones de semana santa y una feria de artesanía mexicana. Al final, llegamos al Centro Cultural Rosario Castellanos, donde un hombre nos aconsejó que visitáramos las Cascadas del Chiflón y los Lagos de Montebello. Como sabíamos que no teníamos tiempo ni dinero para ver esas cosas, le pedimos una recomendación para hacer en la ciudad, y nos mandó al Museo de Antropología.

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El patio del Centro Cultural, con el busto de Rosario Castellanos en el centro / Rosario Castellanos Culture Center, with her bust in the middle
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Las bonitas calles de Comitán / Comitan’s beautiful streets

He told us to go to the Anthropology museum, and so we did. We loved it. It was about Mayan ruins and it even had an exhibit for blind people, where they could touch replicas of Mayan art and feel their shape and texture. The entrance was free and we were practically alone there, so we had lots of fun. When we got out, it was almost time for us to meet Paulina, so we waited for her and, to our surprise, the person that came to fetch us was not her but a girl from Valencia who was also couchsurfing with us. The second surprise was Paulina’s house, probably the biggest and most comfy we’ve been to in months. Paulina and the rest of her family (including four lovely dogs) gave us a very warm welcome and we spoke for quite a while.

Tengo que decir que nos encantó. La exposición explicaba hechos sobre ruinas mayas e incluso había una sala para personas ciegas, con réplicas de obras de cerámica mayas para tocar y sentir su forma y textura. La entrada era gratuita y estábamos casi solos; nos divertimos mucho. Al salir, ya casi había llegado la hora de encontrarnos con Paulina, pero quien apareció no fue ella sino una viajera valenciana que, como nosotros, se alojaría con ella. Al llegar a la casa, la más grande y cómoda en la que hemos estado en meses, Paulina y su encantadora familia (incluidas cuatro perras adorables) nos dieron una cálida bienvenida y nos quedamos hablando hasta bien tarde.

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Cascadas del Chiflón

One of the things we talked about were las Cascadas del Chiflón. Paulina’s uncle offered to take us there and we didn’t hesitate for a second, so we woke up early the next day and off we went! There was an entrance fee of 30 pesos (1.5 euro) which was definitely worth it. There is a small path that follows the river and, as you stroll up, you see one waterfall after another, each more impressive than the last one. We were already in awe when we got to what seemed like the higher one, Velo de Novia (wedding veil), where a queue of tourists were waiting to climb up the viewpoint to take pictures, when we spotted a path that went further up.

El tío de Paulina, que se encontraba visitando la familia, quería visitar las Cascadas del Chiflón y no dudamos ni un momento en subirnos al carro. Por la mañana hicimos camino, pagamos los 30 pesos (1,5 euros) de la entrada y empezamos a seguir el camino. Una subidita asequible que no se separaba demasiado del río nos iba llevando de una cascada a la siguiente, y cada una nos parecía más impresionante que la anterior. Cuando llegamos a la que pensábamos que era la última, el Velo de Novia, nos quedamos sin palabras a pesar de la cola de turistas que esperaban para subir al mirador. 

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Velo de Novia
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Este símbolo nos pareció curioso / We found this sign quite funny

We ventured there, where the hike was a bit harder, even if the heat was a bit less intense because of the trees. There were less tourists and we stopped chatting to enjoy the quietness until we got to Arcoiris (Rainbow), about halfway of the top waterfall. We looked for the rainbow, but we couldn’t find it, even with the help of an old man who was there with his grandson. After some chit-chat with him we realised there was something odd about him and we decided to say good-bye and head to the next waterfall. When we were alone we could finally comment on the fact that we had been definitely talking to a narco. And he’d been very nice to us!

Del otro lado salía un caminito que subía más arriba. La caminata se volvió más dura en ese momento, a pesar de que la intensidad del calor se veía mermada por los árboles. Acá ya no había turistas y recorrimos el camino en silencio, disfrutando la tranquilidad hasta que llegamos a la Cascada del Arcoiris. Nos pusimos a buscar el arcoiris en cuestión pero no lo encontramos, ni siquiera con la ayuda de un hombre mayor que se encontraba allí con su nieto. Después de charlar un ratito, nos dio una sensación extraña, así que nos despedimos y seguimos adelante. Una vez solos, lo hablamos y llegamos a la clara conclusión que ese hombre era narcotraficante… ¡pero bien simpático!

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We finally reached the Quinceañera, all sweaty and exhausted. The hike had been worth it. The waterfall did look like a quinceañera/wedding dress, and the pools below it were of the purest blue. The view was amazing, but we couldn’t wait to get in the water, so we pretty much ran back down and jumped into the water without even thinking about it. It was so cold it hurt, but I didn’t mind and I stayed in for as long as I could while the others relaxed and took pictures around.

Agotados y empapados en sudor llegamos a la Quinceañera. Había valido la pena: la cascada parecía un vestido de gala (como los que se usan en las fiestas de celebración de los quince años de las chicas) y las pozas que se habían formado debajo de ella eran azulísimas. Nos encantaba la vista, pero estábamos impacientes por meternos en el agua, así que bajamos corriendo y nos tiramos al río sin pensarlo. El agua estaba tan fría que dolía, pero no me importó y me quedé nadando un buen rato mientras los demás tomaban fotos.

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It was a bit sunny!

The park was getting full of people who seemed to come from all over Chiapas and the neighbouring states to picnic there, so we left for the next adventure: Chukumaltik. We almost got lost but we finally found a gate. It was closed, but after Alberto honked, a man appeared and opened it up for us. We parked inside and started walking through the forest, which was beautiful. It didn’t take us more than ten minutes to get to the actual Cenote, which was round and dark blue. The sun was setting and it was getting cold, but Samu and I couldn’t resist it, we took our clothes off and dived in.

El parque se iba llenando de gente preparada con sus mesas de picnic y nosotros decidimos dirigirnos a otro sitio más apartado: el cenote de Chukumaltik. Tan apartado estaba que nos costó encontrarlo, pero al final llegamos a una portalada… cerrada. Alberto dio un bocinazo y un hombre salió de la casa de al lado y nos abrió. Seguimos un caminito muy bonito que se metía por el bosque y, tras unos diez minutos, llegamos al cenote, una redonda de un precioso azul oscuro. El sol ya se iba a poner y empezaba a refrescar, pero Samu y yo no nos pudimos resistir y nos tiramos.

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Así se veía el cenote desde el camino / This is how it looked from the path

The water wasn’t cold, so we stayed in for quite a while. It was our first time in a cenote and it was actually exciting to know the ground was about 70 meters below us! When we got out, it was a bit chilly so we didn’t wait long before heading to the car. We spent the way back talking but the day wasn’t over…

El agua no estaba muy fría, así que nos quedamos dentro un buen rato. Era nuestra primera vez en un cenote y era divertido saber que, debajo de nosotros, había 70 metros de agua. Al salir, el viento nos hizo sentir frío y nos metimos en el carro enseguida. Charlamos hasta llegar a la casa, pero el día aún no había acabado…

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Back at Paulina’s we had a shower and told her all about our day, and she told us there was more to see. She took us on a walk around Comitán, telling us its history and legends. Walking through the colonial streets, we got to see some beautiful places, such as San Caralampio’s church and its square. We could take some pictures by a sculpture that was a giant book (it represented the paper that guaranteed the secession of Chiapas). It was really fun, but as soon as we got home, around midnight, we run to bed, knowing that the next day would be better!

Después de una buena ducha y de contarle el día a Paulina, ella nos dijo que aún teníamos cosas a ver y nos llevó a pasear por Comitán mientras nos trasmitía toda su historia, sus leyendas y sus vivencias. Mientra nos guiaba por sus calles coloniales pudimos ver lugares pintorescos, como la plaza de La Pila y la iglesia de San Caralampio. También nos tomó fotos delante de un libro gigante, la estatua que conmemora la secesión del estado de Chiapas. La pasamos genial, pero al llegar a la casa nos metimos enseguida en la cama… El día siguiente sería aún mejor.

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Intentamos subir por el libro pero mucho resbalaba… / We tried to climb it but it was impossible!

San Juan Chamula y Zinacantán

Durante nuestra estancia en San Cristóbal, una de las visitas más interesantes que hicimos fue a los pueblos mayas de San Juan Chamula y Zinacantán. Por algo menos de 20 pesos se puede agarrar un colectivo que te lleva hasta San Juan. Salen cada 15 minutos debido a que muchísimos indígenas, sobre todo de San Juan Chamula, bajan a Sancris cada día para vender artesanías o cualquier otro producto en los mercados de la ciudad.

One of our most interesting visits during our stay in San Cristóbal were the Mayan villages of San Juan Chamula and Zinacantán. The colectivos to San Juan cost around 20 pesos and depart every 15 minutes because of the many Mayans who go from San Juan to Sancris to sell handicrafts and produce at the markets.

Tras una larga jornada de trabajo, nos hicimos un par de bocadillos y para San Juan que fuimos. Directos a la iglesia, no esperábamos encontrar un pueblo tan grande en el que, por desgracia, las casas tradicionales han sido sustituidas por terribles construcciones de bloque gris. Obviando esta primera impresión, un tanto deprimente, nos enfrentamos con mucho entusiasmo y nerviosismo a la majestuosa y colorida iglesia de San Juan.

One day, after finishing our work at the hostel, we prepared some sandwiches and left for San Juan. We went straight to the main church; we weren’t expecting such a big town in which, sadly, the traditional houses have been replaced by concrete buildings. We tried not to get carried away by this rather depressing first impression and confronted with enthusiasm the colourful and majestic church of San Juan.

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Fachada de la iglesia / Church façade

Ya estábamos avisados de que no era posible tomar fotografías del interior, así que la mantuvimos la cámara bien guardada tan pronto como cruzamos la puerta. Algunos amigos que habíamos conocido durante el viaje nos dijeron que se habían sentido tan incómodos que tuvieron que abandonar la iglesia a los pocos minutos. Nosotros estuvimos allá alrededor de una hora, a continuación describiré cómo fue nuestra experiencia y qué sensaciones nos transmitió estar dentro del templo.

We knew it was strictly forbidden to take pictures on the inside, so we kept the camera away from the moment we went through the gate. Some friends we’d met during that trip had told us they had felt so uncomfortable inside they had left within a few minutes. We spent around an hour there.

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Portada / Gate

Cuando uno atraviesa el umbral de entrada conecta directamente con la enigmática atmósfera del interior. Un intenso olor a incienso llena tus pulmones, crujen tus pasos al pisar las agujas de pino esparcidas por el suelo, la parpadeante luz de las incontables velas que se reparten por el templo se refleja en tus ojos y los cantos y rezos en maya tzotzil estremecen tu alma.

The second you pass through the threshold you connect with the enigmatic atmosphere of the insides. Quite an intense incense odour fills up your lungs, your steps crush the pine needles scattered on the ground, the flickering light of the countless candles spread around the temple is reflected by your eyes and the chants and prayers in Tzotzil shake your soul.

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Detalle de la portada / Detail of the gate

A medida que avanzas comienzas a notar que docenas de ojos se posan sobre tu cuerpo. No se trata de miradas humanas sino espirituales, miradas de aquellos que tienen el poder de perdonar, de castigar y, entre otras cosas, de sanar. Y es que, al igual que en muchas otras localidades indígenas de Centroamérica, el sincretismo está patente y la fusión de las tradiciones mayas con la doctrina impuesta por los españoles procuró el desarrollo de una amalgama de creencias que, en casos como este, alcanza límites esperpénticos.

As you go forward you start feeling dozens of eyes following your body. It isn’t the humans watching you but someone else… the ones who have the power to forgive, to punish and to heal. Because here, as in many other indigenous communities in Central America, the syncretism is strong and the fusion of Mayan traditions and the doctrines imposed by the Spaniards caused the development of a set of beliefs which, in this particular case, can get to unbelievable extents.   

Las estatuas de santos, talladas en un realismo heteróclito, aspiran a ser dioses prehispánicos y reciben al orante con un espejo, que reflejan al que reza. Engañarse, mentirse a uno a mismo es algo que un chamula no concibe. Al reflejarse en el espejo, uno se enfrenta a sí mismo, a su verdad, sin posibilidades de usar el engaño ante sí mismo ni ante dios.

The numerous sculptures of the saints, made of wood and weirdly realist, seem to be a reinterpretation of prehispanic gods and welcome the prayer with a mirror that reflects person who prays. To cheat or mislead oneself is something inconceivable to a Chamula. When they see their reflection, they face themselves, their truth, with no possibility to trick themselves or God. 

Las agujas de pino (árbol sagrado para los chamula) nos transportan a otro universo; uno donde el contacto con naturaleza nos abre la puerta hacia dios. La luz de las velas, con diferentes colores según cuál sea la petición que estamos haciendo, es la guía en el camino hacia dios.

The pine (sacred tree to the Chamula) needles that cover the ground take us to another world where the contact with nature is what opens the door to God. The light of the candles, of different colours depending on the request of our prayer, leads us through our way to spirituality.

A lo largo de toda la iglesia nos encontramos feligreses arrodillados o sentados, solos o acompañados por su familia. Algo que nos soprendió mucho (y de lo que ya nos habían avisado) fue ver a una señora mayor orando con una gallina en las manos; la ofrecía a los santos, hacía círculos mientras rezaba generando un eco. Tras unos minutos, tiempo suficiente para hacernos a la idea de lo que iba a suceder a continuación, el que suponemos era hijo del a mujer sacrificó al animal con sus manos.

Sitting or kneeling all along the church were believers, alone or surrounded by their families. Even if we had been warned, the most surprising thing was seeing an old women who prayed while holding a living chicken, offering it to the the saints, caressing it in circles and praying out loud. After a few minutes, enough for us to know what was about to happen, the woman’s son sacrificed the animal with his hands.

Estos rituales de sacrificio están relacionados con la cura de enfermedades, ya que los chamulas tienen la creencia de que ofrecer una gallina puede suponer la cura de la persona enferma. Tras sacrificarlo, el animal ha de ser retornado a la casa de la familia para desplumarlo y comerlo. Las plumas han de ser cuidadosamente arrancadas, si no la enfermedad podría regresar. Para enfermedades menores se piden seis huevos con los que se lleva a cabo otro ritual: se pasan los huevos alrededor de las velas y se frotan contra el cuerpo de la persona en cuestión.

Those sacrifices are related to the cure of illnesses, as the Chamula believe that offering a chicken can cure a sick person. After the sacrifice, the animal must be taken back home, where the family will eat it. The feathers have to be carefully pulled out, otherwise the sickness could come back. For less serious illnesses, another ritual is carried: they pass six eggs around the candles and rub them against the sick person.

Como no llevábamos guía -solamente nuestros cinco sentidos- decidimos agacharnos junto a un chamula que parecía dominar el castellano bastante bien y que, con anterioridad, nos había dado la bienvenida a su templo. Él compartía un momento de oración pero parecía muy abierto a contestar nuestras preguntas. Una de las cosas que más llamaba nuestra atención era la presencia de botellas de Coca Cola en cada uno de los grupos orantes. Al parecer, según la creencia chamula, eructar produce que los malos espíritus salgan de tu cuerpo, así que utilizan bebidas con gas con este propósito. Antiguamente era el pox, bebida alcohólica tradicional de Chiapas, lo que se utilizaba con este fin. Está claro que la globalización llega hasta los rincones más inhóspitos, creando un ambiente un tanto kitsch que, junto con la manufactura de las esculturas, podría haber salido de cualquier película que abanderase la posmodernidad.

We didn’t have a guide, so we crouched down by a Chamula who seemed to speak quite good Spanish and who had welcomed us to his temple before. He was sharing a moment of prayer but seemed to be keen on answering our every question. One of the things we asked about were the Coca Cola bottles that every believer seemed to carry. According to them, belching is one way of getting the bad spirits out of the body, so they use soda with that purpose. They also use (or used to use) pox, a traditional alcoholic drink. Globalisation is clearly getting to the most remote places, creating a kitsch atmosphere which, along with the sculptures, could be taken from some postmodern film. 

Salimos de aquel templo sobrecogidos y, de alguna forma, con la sensación de que acabábamos de sentir y ver algo único, especial y extraordinario. Nos dirigimos hacia el cementerio, el cual habíamos visto desde el colectivo y pensamos sería buena idea visitar para completar nuestra experiencia.

We were somehow overwhelmed when we left the church, astonished with the feeling that we had just felt and seen something unique, special and extraordinary. We then headed to the cemetery, which we had seen from the colectivo.

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No nos equivocamos, de igual forma es un lugar especial. Dominado por la fachada de la antigua iglesia de San Sebastián, una de las curiosidades que posee este lugar es la diversidad de colores de la cruces y el significado que esto esconde. Y es que al parecer, según la edad del difunto, la cruz que corona su tumba es o azul (joven), blanca (niño) o negra (adulto).

It was a special place too. Set beside the walls of the old church of San Sebastián, one of the characteristics of this place are the different colour of the crosses and their meaning, which depends on the age of the dead. Adults are buried under black crosses, while children’s crosses are white and the youth’s are blue.

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Investigando sobre San Juan Chamula en internet, encontramos que existe una escena musical bastante curiosa y nutritiva. Aquí os dejamos un vídeo del grupo Vayijel en el que se ve muy bien la riqueza de las tradiciones mayas. El grupo canta en maya tzotzil.

As we were reading on San Juan Chamula on the Internet, we stumbled upon its varied musical scene. There you have a video of a song sung by Vayijel, a group that sings in Tzotzil Mayan. In it you can appreciate how rich Mayan traditions are.

 

Por otra parte, después de dejarnos el alma en el templo, nos dirigimos hacia otro pueblo importante por sus telares y cultura textil: Zinacantán. Al bajarnos del taxi que nos había llevado por un precio muy aceptable, una chica de unos 14 años se nos acercó y nos propuso visitar el telar de su familia, allí podríamos ver cómo elaboran las piezas.

After our intense experience at the church, we took a taxi that took us for a very reasonable price to a town known for its fabrics and looms. As we got there, a fourteen year old girl came and asked us if we would like to visit her family’s loom, where we could see how they weave.

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Confirmando que no nos comprometíamos a comprar nada, esta joven nos acercó a su casa. Allá estaban sus hermanas trabajando en el telar. Alba, conocida amante de las telas, disfrutó muchísimo y no sabía cómo salir de aquel bosque de colores.

We told her we could not promise we would buy anything, but she insisted and took us to her place, where her sisters were weaving. Alba, who loves indigenous fabrics, was enjoying it so much she didn’t know where to start exploring that colour forest.

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Algo muy curioso fue cuando, sin tomarlo ni beberlo, nos pusieron unos trajes típicos de boda. Pensando que nos cobrarían por la broma, al principio no sabíamos muy bien dónde meternos, pero la chica estaba tan ilusionada con hacernos una foto que fue inevitable dejarnos llevar.

All of a sudden, the girl and her mum started throwing clothes on us and dressing us with traditional wedding dresses. We suspected they would charge us for that, but the girl seemed to be enjoying taking pictures of us and we just let it flow.

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Recién casados / The newlyweds!
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Alba preparada para el Belén viviente / Ready for the Christmas Journey

Alba, después de dudar y dar mil vueltas, acabó comprándose un bonito huipil, similar al que llevaba una de las hermanas tejedoras. Contentos y felices salimos de allí y nos dirigimos a las iglesias. En la plaza de la iglesia había niñas que se ofrecían para hacerse fotos contigo a cambio de unos cuantos pesos, algo que, obviamente, rechazamos. La iglesia que más nos sorprendió fue una bien chiquita con una mesa en el centro y decenas de incensarios con formas animales, de nuevo invocando tradiciones pasados. Además, tanto al fondo como a la entrada del templo, había hojas de pino que cercaban el área sagrada. No tomamos fotos porque, de nuevo, estaba prohibido. Tras caminar un poco más por los alrededores volvimos a San Cristóbal reflexionando sobre lo que habíamos visto aquella tarde.

After many doubts and hesitations, Alba decided to buy the same huipil the sisters were wearing. We were feeling quite happy when we left the house and walked downtown. By the churches, some girls offered us to pose in our pictures if we gave them some pesos, but we declined and went to visit the church. There was a smaller church beside the main one which caught our attention because of its animal shaped incense burners. Moreover, at the entrance and the bottom of the church, pine needles circled the sacred area. After some more walking, we got back to San Cristóbal, still reflecting on everything we’d experienced that afternoon.

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Wonderful Waterfalls in Chiapas II: Agua Azul

We knew that it would be impossible for us to visit Agua Azul (“blue water”) before leaving Palenque, because they were too far out of the city and we were running out of time. We said good bye to Ale and headed to the petrol station, where a very special boy we’d met the day before had told us it’d be easy for us to hitchhike.

Ya habíamos asumido que no podríamos ir a Agua Azul. Que dejaríamos Palenque atrás y también la posibilidad de visitar esas famosas cascadas, ya que estaban muy lejos y no nos quedaban días. Nos despedimos de Ale y nos dirigimos a la gasolinera, donde un chico muy especial al que habíamos conocido el día anterior nos había dicho que sería fácil pedir ride.

In that moment I discovered the aquí nomasito (“just right there”) curse. I talked to every single driver that stopped there and they would all reply the same thing: “aw, I wish I could help you but I’m staying just right there”, “I’ll just head round the corner”. Even the boys who worked at the gas station helped me ask people but still no way. They all headed “just right there” until I knocked on a tinted glass and I asked a guy who didn’t look like he trusted me at all. He said he had to talk about it with his girlfriend but in the end they went for it and let us in their new car.

Ahí fue cuando descubrí la maldición del “aquí nomasito”. Iba hablando con todos los conductores y todos respondían lo mismo: “ay, qué pena, aquí nomasito voy”. Los chicos que trabajaban en la gasolinera me preguntaron dónde iba y por qué, e incluso me ayudaron a preguntar pero no había manera. “Aquí nomasito” se quedaban todos hasta que un cristal tintado se bajó y le pregunté a un chico con cara de desconfiado. Me dijo que lo tenía que consultar con su pareja pero al final se lanzaron a la aventura y subieron a un par de desconocidos a su carro nuevo.

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¿Serán estas las famosas cascadas de Agua Azul? / Are these the famous Agua Azul waterfalls?

Once inside we started talking with Leo and Adriana. They had been on a trip and were driving home with some great news: they had just found out they were expecting a baby. Their happiness and excitement spread out to us, and the four of us stayed over the moon for the whole day. They told us they were Mayans and they spoke Chol. Being bilingual helped them both in their jobs (he was a lawyer and she was a nurse) because, especially in rural zones, many people can’t speak Spanish.

Sentados cómodamente dentro del carro empezamos a hablar con Leo y Adriana. Habían estado de viaje y volvían a casa con noticias: esa misma mañana se habían enterado de que esperaban un niño. Su alegría y emoción se contagiaban, y eso marcó el ambiente que nos seguiría durante todo el día. También nos contaron que eran mayas Chol, él abogado y ella enfermera, y que el hecho de ser bilingües les ayudaba mucho en su trabajo ya que, sobre todo en zonas rurales, hay personas que no hablan castellano.

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Atravesando Chiapas / Through Chiapas

The landscape was moving around us but we were too much into the conversation to realise. The road was getting high and winding. We had been in the car for two hours when we stopped at a house by the road and Leo bought us an ear of corn and a cup of atole (water boiled with corn, rice or weat flour). The cooks, two women who had had plenty of children, started giving advice to Adri in Chol, while Samu and I enjoyed the friendliness and the sound of the conversation, unable to understand a single word.

El paisaje se movía a nuestro alrededor pero estábamos tan inmersos en la conversación que ni nos dábamos cuenta. La carretera se fue volviendo cada vez más sinuosa y elevada. Ya llevábamos casi dos horas cuando nos paramos en una casita al lado de la carretera y Leo nos invitó a un delicioso elotito de maíz (llaman elote a las mazorcas jóvenes, cuando son demasiado tiernas para molerlas y hacer masa para las tortillas) y a un vaso de atole (un líquido espeso hecho de agua y harina de maíz, arroz o trigo). Las vendedoras, que ya habían tenido muchos hijos, se arrancaron a hablar en chol, dándole consejos a Adri sobre el embarazo. Samu y yo disfrutamos del sonido y la simpatía del discurso, aún siendo incapaces de entender ni una palabra.

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Untando un poquito de mayonesa a los elotes. El atole en botella espesito y fresco / Getting mayonnaise on the corn; the fresh atole in the bottles

Back in the car, Leo and Adri “confessed” they’d like to stop for a bit at Agua Azul and asked us if we’d mind to stay with them and bathe together. We could barely believe it! We started laughing and said we’d love that. Then they explained that, because they grew up in the region, they could get it for free. “Would you mind hiding so we don’t have to stop the car for you to pay?”, they asked. And so we did. We covered ourselves with a giant basket and some blankets and we heard the guard let us in.

Seguimos nuestro camino con la tripa llena y fue allí cuando Leo y Adri nos “confesaron” que, de camino, les gustaría pasar por las cascadas de Agua Azul y nos preguntaron preocupados si no nos molestaría hacer un pequeño alto en el camino para bañarnos allí. Miré a Samu con incredulidad y nos echamos a reír, diciendo que nos encantaría. Entonces nos contaron que, como ellos crecieron en la aldea donde están las cascadas, tenían entrada gratuita. “¿Por qué no os agacháis y así no tenemos ni que parar el carro para que paguéis?”, preguntó Leo. Dicho y hecho, cubiertos por un cesto gigante y unas mantas escuchamos como el guarda les pedía identificación y dejaba pasar el carro.

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Autorretrato con nuestros amigos / Selfie with our friends

We were still laughing when we parked the car and took some pictures at the most touristy place. Then we got back in the car and got to a more quiet part of the river, were we could bathe and swim and we ate on the rocks watching the water rapidly flow. The colour was unbelievable, the temperature was perfect, the atmosphere was just like a tiny village. No tourists, just a couple of families washing clothes and taking baths with the children playing around. Way better than we had imagined.

Aún entre risas, tomamos un par de fotos en el sitio más turístico y luego enfilamos un caminito que nos llevó a una parte un poco más elevada y mucho más tranquila. Allí nos bañamos durante un buen rato evitando que nos llevara la fuerte corriente, y comimos en las rocas viendo el agua bajar a toda velocidad. El color era increíble, la temperatura perfecta y el ambiente parecido al de una aldea. Nada de turistas, sólo un par de familias bañándose y lavando ropa con pequeñines jugando. Mucho mejor de lo que habíamos imaginado.

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¡Llegamos! / We got there!

There was a teeny tiny problem: we were supposed to be in San Cristóbal before midday and it was around three p.m. when we left Agua Azul, which is around a quarter of the way. We could not warn anyone, so we just tried to forget about it and focused on the landscape, which was now awesome. From the high mountains we could see valleys, rivers and hills. Indigenous women wearing beautiful traditional clothes would walk across our way all the time and we were in awe. It was marvelous.

Había sólo un pequeño problema: nos esperaban en San Cristóbal por la mañana y ya eran las tres de la tarde cuando salíamos de Agua Azul, que está a tan solo un cuarto del camino. Ante la imposibilidad de avisar a nadie, decidimos dejar este hecho de lado y dedicarnos a disfrutar del paisaje, que se había vuelto impresionante con la altura. A vista de pájaro veíamos valles, ríos y montañas. En nuestro camino se cruzaban mujeres indígenas andando por la carretera, ataviadas con preciosos cortes y huipiles. Era maravilloso.

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La sublimidad del paisaje era más que palpable / The landscape was incredible

We finally got to Ocosingo (the one town between Palenque and San Cristóbal) at five in the afternoon and Leo left us at the bus station, where we were informed of three facts: one, the usual road was blocked to we would have to divert and we’d take much longer; two, it would cost a hundred pesos (five euro) to get to San Cristóbal; three, the colectivo would not leave Ocosingo until it was full (there were like three people there). A woman complained by saying it would get dark soon and there assaults on these roads at night time, so we decided to pay one more euro and take a collective taxi.

Finalmente llegamos a Ocosingo (el único pueblo grande entre Palenque y San Cristóbal) a las cinco de la tarde y Leo nos dejó en la estación de autobuses, dónde nos informaron de tres cosas: uno, que la carretera estaba bloqueada y por lo tanto había que desviarse y el colectivo tardaría mucho más; dos, que costaba cien pesos (cinco euros) llegar a San Cristóbal; tres, que el colectivo no se iría hasta que estuviera lleno (en ese momento no había más que una familia). Una mujer se quejó diciendo que en seguida se haría de noche y que había asaltos en esa carretera así que decidimos, por un euro más cada uno, tomar un “taxi” colectivo.

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Para no ser la zona turística está bastante bien ¿no? / This was not the touristy part. Not bad!

And this is how we got to spend almost four hours squeezed in a car (shared with two more guys plus the driver), listening to cheesy rancheras and being cold while going through one of the worst roads I’ve ever seen (at some point, one side of the road had collapsed entirely and no one seemed to care about it at all. Moreover, Chiapas is the Mexican state with the most speed bumps. AWFUL), everything was pitch dark and we were permanently afraid of being assaulted.

Y así fue como pasamos casi cuatro horas apretados en la parte de atrás de un carro (compartido con dos otros chicos más el conductor), escuchando rancheras a todo volumen y pasando frío mientras nos movíamos por las peores carreteras que he visto (al lado de un acantilado se había derrumbado un carril entero de la carretera y no había nada que lo advirtiera o señalara. Además, Chiapas es famosa por ser el estado mexicano con mayor número de badenes), todo esto a negra noche y sospesando en todo momento la posibilidad de ser asaltados.

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Mereció totalmente la pena / It was definitely worth it

When we tell it like that it sounds awful, but it really was an adventure. When we got to San Cristóbal, freezing cold and exhausted, we were still head over heels with what happened during the day. And we still didn’t know what lay ahead!

Dicho así suena un poco mal, pero la verdad es que fue una aventura. Cuando llegamos a San Cristóbal, congelados y exhaustos, todavía nos duraba la felicidad que se había ido cargando a lo largo del día. ¡Y la que nos esperaba!

Wonderful Waterfalls in Chiapas I: Roberto Barrios

Our initial plan was staying in Palenque for a relatively short time, just enough to see the town and the ruins. However, we found out there were at least two waterfalls near Palenque that we could visit. Apparently, the most impressive ones were Agua Azul (“blue water”), but they were quite touristy and very far away, so we decided to take a colectivo to a zapatista village called “Roberto Barrios” as the waterfalls there were supposed to be less crowded and expensive.

Nuestro plan inicial era quedarnos poquito tiempo en Palenque; el suficiente para ver el pueblo, las ruinas y nada más, pero descubrimos que había por lo menos dos cascadas en los alrededores y no queríamos perdérnoslas. Oímos por ahí que las de Agua Azul eran las más bonitas, aunque también un poco turísticas y bastante alejadas, así que decidimos acercarnos a un pueblo zapatista, Roberto Barrios, ya que nos dijeron que allí estaríamos más tranquilos.

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We were, as usual, going around with (almost) no money in our pockets, so we had to look around the whole market to find a cheap colectivo to take us there. We weren’t very lucky until we met two Mexican guys who were travelling with even bigger backpacks than we were and we decided we should try together. And it worked! We squeezed into the back part of a covered pick-up along with our new friends Noé and Misrrain, a kid in a school uniform, two men who carried many liters of soda and loads of bags full of groceries and, when we thought there was no way of letting more people in, a 150 kg man came in and sat down. And he fit.

Como tenemos el mal vicio de viajar con los bolsillos vacíos, recorrimos el mercado de cabo a rabo regateando a cualquier conductor de colectivo sin demasiado éxito, hasta que, por suerte, conocimos a dos veracruceños que viajaban con unas mochilas incluso más grandes que las nuestras y decidimos que la unión hacía la fuerza. Y sí. Nos metimos con calzador en la parte de atrás de una pick-up cubierta con tela junto con nuestros nuevos amigos Noé y Misrrain, un niño con su uniforme de la escuela, unos hombres que cargaban litros y litros de soda y cantidad de bolsas de plástico negras repletas de productos del mercado y, cuando ya parecía que no cabía nadie más, llegó otro hombre de unos 150 kilos que aún nos hizo a un lado para sentarse.

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Bien apretaditos…

We were ready to go. The wind was going through my hair and I was only barely listening to the conversation Samu was having with Misrrain and Noé. We left Palenque and still picked a couple from Uruguay up. I haven’t yet understood how the driver managed to make the guy fit in the car; the girl was forced to stay with us, standing up the whole way there (I did offer her to sit down on my knees but she surprisingly refused, I don’t know why wouldn’t she want to spend an hour on a complete stranger)

Con el viento en la cara y la conversación que estaban teniendo Samu, Misrrain y Noé en las orejas, me dispuse a disfrutar del viaje. Al salir de Palenque aún recogimos a una pareja de uruguayos. Aún no entiendo cómo el conductor consiguió meter al chico en la cabina; la chica se subió con nosotros y pasó el viaje entero de pie (le ofrecí amablemente que se sentara en mis rodillas pero, por alguna razón, no le hizo gracia sentarse encima de una completa desconocida).

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We could feel that Roberto Barrios was special the moment we were there. I don’t think I have ever been in such a place. As our pick-up was driving down the main road, the villagers kept staring right at us. When it parked, the men took their liters of soda and went away and we got down to meet the waterfalls’ ticket sellers, who informed us we had to pay 20 pesos (one euro) and offered a guide if we paid a bit more.

Se huele que Roberto Barrios es especial en el ambiente. No recuerdo haber estado en ningún sitio similar. Mientras la pick-up recorría la calle principal, los habitantes del pueblo no nos quitaban la vista de encima. En cuanto aparcó, los hombres se despidieron de nosotros y se fueron con sus litros de gaseosa y nos quedamos en manos de los encargados de las cascadas, que nos informaron que teníamos que pagar 20 pesos (un euro) y nos ofrecieron un guía si pagábamos un poquitín más.

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We paid the twenty pesos, said no to the guide and went straight to the waterfalls. Three minutes later we got to the river and were convinced it had been a good idea to go there. The canopy of trees was shadowy but nothing could make the water less clear.

Pagamos los 20 pesos, rechazamos el guía y nos fuimos directos a ver las cascadas. No tuvimos que andar más de 200 metros para ver el agua por primera vez y fue allí donde supimos que había merecido la pena. El frondoso bosque daba sombra pero no disimulaba el color del agua.

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We followed the path along with the Uruguayans and a man I thought they had paid to be their guide. From time to time, we would find stairs or viewpoints where we could take in the whole beauty of the pools and waterfalls. As we were going down, the man was making sure we wouldn’t stay behind or get another route and I knew: he was not a guide but a guard who would show us where we were allowed to swim.

Seguimos el sendero junto a los uruguayos y un señor al cual yo pensé que ellos habían pagado para que fuera su guía. De vez en cuanto, nos encontrábamos escaleras o miradores desde donde admirar las pozas y cascadas. A medida que íbamos bajando, el señor iba vigilando que no nos quedáramos atrás o nos desviáramos y allí lo vimos claro: no era un guía sino un vigilante que nos enseñaría dónde estaba permitido bañarse.

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Getting to the main pool, we found loads of students from a posh Mexican high school on a day trip who spread around the whole space taking selfies nonstop. Nonetheless, we could enjoy the water loads, exploring the tiny caves formed by time, laughing under the power of the waterfalls and doubting whether to slide down the last waterfall to the lake. The environment was so idyllic not even the loud students managed to break its charm.

Al llegar a la poza principal nos encontramos con un instituto entero de mexicanos pijos que no paraban de tomarse fotos. Aun así fuimos capaces de disfrutar muchísimo del agua, explorando las cuevecitas que el tiempo había formado, riéndonos debajo de la potencia de las cascadas y dudando sobre si tirarnos por el tobogán natural que daba al lago. El entorno era tan idílico que ni los ruidosos adolescentes consiguieron romper su encanto.

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We barely realised time was going by before one of the guards came to warn us that the last colectivo would be leaving in a few minutes. We looked around and saw that most people were gone and we were almost alone. We started making our way up and meeting with our travel mates. Noé, Misrrain, the Uruguayans and us sat down on the same pick-up which brought us there and had such an interesting conversation it went on for more than three hours even after we got to Palenque. We just stood there, in the middle of the central square, to analise Latin America’s political situation and together we dreamt about changing the world.

No nos dimos ni cuenta de que pasaba el tiempo antes de que uno de los vigilantes nos avisara de que el último colectivo saldría en pocos minutos. Estábamos casi solos y fuimos subiendo y encontrándonos con nuestros compañeros de viaje. Noé, Misrrain, los uruguayos y nosotros nos sentamos en la misma pick-up que nos había llevado allí y tuvimos una conversación tan interesante que se extendió más de tres horas incluso después de llegar a Palenque. De pie, en medio de la plaza central, analizamos la situación política de Latinoamérica y soñamos con cambiar el mundo.

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Tikal: May the awesomeness be with you

Que Tikal es una trampa para turistas es un hecho. Uno se da cuenta de lo que nosotros bautizamos como ‘tikalazo’ desde el momento en que comprueba el precio de entrada al parque: Q150, o lo que es lo mismo, 20$ americanos. Teniendo en cuenta que en México el precio base es de 3.5$, duele. A todo esto hay que sumarle transporte, guía, agua para no deshidratarte… Y, si ya eres muy estúpido, aceptarás el tour para ver el amanecer desde el Templo IV.

Tikal is a tourist trap, that’s a fact. You notice that from the moment you see the price: Q150, around 20$. Having in mind that everything in Mexico costs 3.5$, this hurt. You also have to add transportation, guide, water… and if you are stupid enough, you will accept the sunrise tour.

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Temple II (Gran Plaza)

Lo que nosotros hicimos fue lanzarnos de cabeza a la tela de araña que conforman las agencias en Flores, poner el pisto por delante, sin siquiera pararnos a pensar en otras posibilidades. La razón fue que, de camino a Flores, conocimos a un grupo de franceses que viajaban con una chica canadiense y otra chica alemana. Ellos habían contratado este servicio y nos sugirieron que hiciéramos lo mismo, al fin y al cabo eran sólo Q125 por un viaje de ida y vuelta y un guía de 6 horas a través del parque.

What we did was throwing ourselves into the black hole conformed by tour agencies without even thinking about it. Why did we do this? Because we met a group of people on our way to Flores, and all of them were going to get this tour. They suggested we took it and we thought… Why not? I mean it wasn’t a bad deal, Q125 with a 6 hours guiding tour and transportation.

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With our friends, hanging out on a pyramid because we’re cool.

Al día siguiente nos despertamos a las tres de la madrugada y subimos en el colectivo que nos llevaría hasta Tikal. Cuando llegamos a la entrada del Parque nuestro guía entró en el colectivo y pronunció las palabras mágicas: son Q250. Al parecer, la empresa que nos había vendido el tour se olvidó de informarnos de que entrar a Tikal antes del horario oficial de apertura (6 a.m) añade un costo de Q100 al precio original. Estábamos muy cabreados y pensando si entrar o esperar hasta que abrieran, cuando nuestro guía (un santo y el que hizo que la trampa turística mereciera la pena) se ofreció a pagar los Q200 que nos faltaban para alcanzar a pagar la entrada. Finalmente fue nuestra amiga alemana la que nos prestó el dinero, y así comenzó nuestro día en Tikal.

There we were the next day at 3 a.m, ready to go. When we got to the entrance our guide came in and the bad news arrived with him. He said it was Q250 each and we couldn’t believe it, nobody said that it was more expensive because you entered the park before the hour it opens. We were really angry when our guide (a saint and the reason we didn’t regret the prank) offered himself to pay for us. We finally got the money from a German girl we met and paid.

¿Merece la pena pagar Q100 más por entrar de noche a Tikal? No. ¿Mola muchísimo estar de noche en un lugar tan espectacular como este? Para qué nos vamos a engañar, sí.

Is it worth it to pay Q100 more to get to Tikal during the night? No. Is it really cool to be in a place like that when there’s nothing but you and the dark starry sky? We’re not going to lie to you, it is.

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Templos que nacen de la nada

Entrar en Tikal de noche, caminando por caminos rodeados de jungla, escuchando el sonido de los zaraguates (o monos aulladores, usados por Steven Spielberg en la película Jurassic Park) es una experiencia increíble. Cuando llegamos a la plaza central nos situamos justo en el medio. Desde allí pudimos contemplar, bajo el cielo estrellado, el Templo I o del Gran Jaguar y el Templo II o de las Máscaras.

Being in Tikal at 4 a.m., walking with lush vegetation surrounding us, listening to the shouting monkeys (used by Steven Spielberg in Jurassic Park) is an amazing experience. When we arrived at the Central Plaza and saw those two big guys looking at us (Temple I and II), we couldn’t breathe.

Ver el amanecer desde el Templo IV o de la Serpiente Bicéfala fue bastante guay. Sobre todo porque los encargados del parque no te permiten ni fumar, ni hablar, ni comer… Media hora de puro silencio, fotografías y reflexión.

Watching the sunrise from Temple IV was incredible. It’s really nice because they don’t allow people to smoke, talk, nor eat… Half an hour of pure silence, photography and reflexion.

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El sol salió detrás de las nubes mientras disfrutábamos del espectáculo / The sun rose behind the clouds while we enjoyed the view

 

Cuando el sol salió y se cumplió la hora bajamos para seguir la visita con nuestro guía. Su nombre era Nataniel y era muy joven. Hablaba inglés con un acento americano muy marcado (nos costó un poco entender a qué se refería cuando pronunciaba ‘contrakshion’ en lugar de ‘construction’). En cualquier caso fue muy ilustrador seguir sus pasos a través de la ciudad en ruinas. Era muy abierto y contestaba a todas nuestras preguntas, sobre la cultura maya, sobre Tikal e incluso sobre su vida.

When the sun came up it was time for us to go back down to our guide. His name was Nataniel and he was very young. His American accent was very strong and we had trouble understanding what he meant when he said “contraction” (he meant construction, which is a word you use a lot when you explain buildings and temples). Anyway, following him through the ruins was quite informative. He was very intelligent and answered to every question we asked about the Mayan culture, Tikal or even his life.

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Templo II

Nos explicó cosas bien interesantes sobre el Gran Jaguar y nos demostró como el eco de una palmada producía el sonido de un pájaro gracias a la capacidad matemático-constructiva de los mayas. Luego nos dejó un poquitín de tiempo libre, durante el cual casi nos perdimos porque uno de nuestros amigos dijo que había visto un mono. Allá que fuimos en su búsqueda y nos alejamos bastante siguiendo su rastro. Al final conseguimos no sólo ver el mono sino también encontrar un columpio natural bien chulo.

He told us many interesting facts about the most famous temple (Gran Jaguar) and proved to us the great mathematic knowledge and building skills the Mayans had by clapping his hands, which produced bird-like sounds. After that, he allowed some free time, during which we almost got lost after one of our friends saw a monkey and we started following its track and stopped paying attention to where we were. In the end we managed to see the monkey and we also found a pretty cool tree swing.

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A spider monkey! Wait, no, it’s a silly human on a swing / ¡Un mono araña! Ah no, es un ser humano haciendo el tonto

Nataniel terminó sus explicaciones a las 9 y nos informó de que él se iría a las 10.30 con quien quisiera irse ya, pero que también habría colectivos más tarde para aquellos con alma aventurera. Nosotros decidimos quedarnos y aprovechamos para explorar el palacio, una de las partes más interesantes, especialmente porque es posible meterse en las distintas habitaciones y recorrer lo que habían sido pasillos, patios y jardines. La naturaleza intenta recuperar su espacio y crece entre las ruinas, convirtiéndolas en un lugar todavía más mágico.

At around nine, Nataniel had explained us everything we needed to know and told us that he would leave at 10.30, but that there would be more colectivos later on in case anyone wanted to stay. We decided to stay and started exploring the palace, one of the most interesting places we got to see, especially because it is possible for people to enter its rooms and walk through halls and gardens. Nature, in an effort to gain back its terrain, grows in between walls and ground, which makes of Tikal a magical place.

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A las 10.30 la mayoría de nuestros compañeros de viaje se fueron y nosotros nos quedamos con nuestra amiga Petya, dispuestos a descubrir el resto de ruinas. Cabe recordar que el espacio que ocupa Tikal es inmenso y, aunque queden muchos edificios por excavar, existen una gran cantidad de vestigios repartidos por la selva. Mapa en mano nos propusimos recorrer las distancias necesarias para ver todas las edificaciones que allá figuraban.

At half past ten, most of our travel mates were gone and we stayed with our friend Petya, ready to go through the remaining ruins. Tikal is H U G E and takes up a great part of the jungle and even though there are many buildings that have never even been discovered, many have… and are all over the jungle. We had our map and decided to walk as far as needed to see everything that was on it.

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Ahí nos dimos cuenta del gran cambio que supone salir de los alrededores de la Gran Plaza: el parque parecía estar desierto y no se oían más que los zaraguates y los pajaritos. Casi nos apetecía alejarnos del camino marcado y adentrarnos en la selva (no nos atrevimos mucho). Llevábamos ya casi una hora andando cuando llegamos a lo que parecía una montaña con una edificación encima. Tenía un caminito que subía así que hicimos lo más lógico y lo seguimos. No fue hasta que llegamos a la cima que nos dimos cuenta de que era una pirámide, la cual solo tenía un lado desenterrado y nosotros habíamos subido por el que seguía bajo tierra. También fue entonces cuando vimos todos los carteles que la rodeaban: “no pasar”, “no subir”…

We realised then what a change it was to get out of the most central parts: the whole park was empty and we could hear nothing more than the monkeys and birds. We felt like leaving the path and getting into the jungle, but we didn’t actually dare. We had been walking for almost an hour when we got to a mountain that had some kind of building on top. There was a way up so we did the logical thing and followed it… and it was when we got to the top that we noticed that it was a pyramid, but one side had not been dug out. We also saw then the heap of posts telling people to not get up there.

Nos dio un poco de apuro quedarnos pero en cuanto íbamos a bajar algo nos llamó la atención. El templo era muy alto, casi tanto como los árboles, y justo allí, a nuestro ladito, estaba colgando la familia de monos araña más monos (valga la redudancia) que habíamos visto nunca. No parecía importarles nada nuestra presencia así que siguieron comiendo, saltando y quitándose las pulgas, mientras nosotros estábamos petrificados mirándoles.

I swear we wanted to get down, but right then something caught our attention. The temple was very high, almost as high as the trees and, right there by our side, a whole family of spider monkeys was  hanging in the cutest way ever. They didn’t seem to care one bit about us, they just kept eating each other’s flees out while we watched them.

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¡Un mono araña que parece una araña! / An actual spider monkey looking like a spider!

Ese fue uno de los momentos más increíbles y las horas que siguieron fueron un complemento perfecto: caminitos que cruzan la jungla y parecen no tener final, ver edificaciones antiquísimas y discutir sobre si ir a las que aparecían más lejos en el mapa. Y sí: las vimos TODAS. Aunque eso significara quedarnos un montón de horas, conseguimos ver todos los edificios, incluso algunos que estaban a horas caminando de distancia.

That was one of the greatest moments, but the next hours turned out to be the perfect side dish: we followed seemingly endless paths through the jungle, saw ancient buildings and discussed whether or not to walk to the ones that looked furthest away on the map. And we did see them ALL. Even if that meant staying for many hours, we saw every edification, no matter how far they were.

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Resting / Descansando

Antes de irnos, ya sobre el camino turístico otra vez, volvimos a ver monitos, esta vez un poquitín más traviesos: decidieron que sería divertido hacer pis encima de nosotros y lanzarnos caquita. Por suerte nos dimos cuenta a tiempo y nos apartamos. La materia orgánica terminó en un bus de turistas europeos. Y ya eran casi las tres, y ya llevábamos 12 horas despiertos y muchas, muchas horas en Tikal. Ya habíamos visto todos los edificios del mapa así que decidimos agarrar el colectivo que nos llevaría de vuelta a Flores.

Right before leaving, again on the tourist tracks, we saw monkeys again, but those were naughtier – they decided it would be fun to pee on us and even to throw pieces of poo our way. We luckily got away on time and the organic matter ended up on a tourist bus. And it was three in the afternoon and we had been awake for more than 12 hours. We had seen every edification on the map so we thought it was time for us to go back to Flores.

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Jungle Book!

La verdad es que simplemente caminar entre la maleza y encontrar, casi por sorpresa, edificaciones que parecen imposibles, es una experiencia única. Hay más ruinas mayas (ya hemos hablado de Tulum y de Cobá, y pronto os contaremos sobre Palenque) pero estas son absolutamente alucinantes. La belleza y altura de los templos y la inmensidad del palacio contrasta con la fuerza de la naturaleza que, reclamando su espacio en las residencias, hace de este sitio algo único.

To be honest, just walking through the jungle and practically bumping into seemingly impossible buildings is a unique experience. We have visited other Mayan ruins (we have told you about Tulum and Cobá and we’ll be telling you about Palenque soon) but these are just unbelievable. The beauty of the temples and the complexity of the palace in addition to the strength of nature, who is reclaiming its space back, make of this place something special.

What happens in Flores…

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View from our hostel – the shore of San José / La orilla de San José vista desde nuestro albergue.

This must stay a secret between us. I mean it. I did a bit of a crazy thing and I promised myself I would never, ever tell anyone. But crazy actions make the best adventures and what is this blog for, but talking about the wonders of reckless travelling?

Lo que voy a explicar es un secreto. De verdad. Hice algo que pensaba ocultar, pero me di cuenta de que esas locuras son las que crean las mejores historias y… para eso está el blog.

After a couple days in Isla de Flores, Samu and I were a bit disenchanted. It was a very pretty place, of course, we could totally understand its appeal: Tikal just around the corner and a beautiful island on a beautiful lake surrounded by beautiful nature, all right in the capital of the department… But to us, it was just an overpriced, overcrowded place. The locals did not seem to love the tourists, and they would only talk to us to ask us if we wanted a tour to Tikal. All in all, the mood wasn’t the best.

Tras un par de días en Flores, Samu y yo estábamos un poco decepcionados. Aunque el lugar es, sin lugar  a dudas, precioso, para nosotros estaba muy lleno de turistas y todo se nos hacía caro y notábamos a los habitantes nativos un poco reacios a hablar con nosotros…

That morning, we went to Sta Elena’s market with our new friend Petya, and we explored all the food and clothes stalls. After that, we decided to have lunch together but then separate, as we all wanted to do different things. To be honest, I can’t remember what Samu and Petya wanted to do, I just know I wanted to find a nice place to bathe in the lake. For some reason, though, we parted ways quicker than I thought and I had been walking for a while already when I realised I didn’t have money or my phone with me, the only thing in my rucksack was a towel.

Aquella mañana nos fuimos al mercado de Santa Elena con nuestra amiga Petya. Después de explorar todas las paradas decidimos separarnos porque todos queríamos hacer cosas distintas. No recuerdo qué querían ellos; yo quería encontrar un lugar para bañarme en el lago. Nos separamos de una vez y al rato me di cuenta de que no tenía mi celular ni mi billetera, llevaba solo una toalla en la mochila.

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We fell in love with Flores’ tiny streets / Nos enamoramos de los callejones de Flores

At that time, I actually found that liberating. The thought that it would be alright for me to leave my bag anywhere to go for a dip was quite calming. But then I started walking around and found out there was nowhere for me to swim. The whole lakeside was full of trash and I kept meeting weird people that wanted to sell me things, so at some point I decided to walk back to the island and just chill by the lake.

Me lo tomé como algo bueno y me fui a buscar un buen sitio para darme un chapuzón, pero tardé poco en ver que la orilla de Santa Elena estaba llena de basura y personas extrañas. En cuanto me di cuenta que no había sitios donde me pudiera bañar decidí dar media vuelta y volver a la isla de Flores.

And there I was, all alone, with no money to take the water taxi you need to get to the parts of the lake where one can actually bathe and no way of contacting my friends… It was quite enjoyable. And then it happened. This water taxi came to me and the guy that was driving it started talking to me. Small talk, mostly, just about what I was doing and so. I told him I wanted to go swimming and he offered to take me to the beach, so I confessed that I had zero money… and he told me he’d take me anyway.

No tenía dinero para tomar las barquitas que llevan a la playa, así que al llegar a la isla me senté al ladito del lago. Al ratito pasó un taxi acuático que se acercó a mí. El conductor empezó a hablarme y yo le dije que quería bañarme, a lo que respondió que me llevaría a la playa Santa Ana e inmediatamente le dije que no tenía dinero… Él respondió que me iba a llevar igualmente.

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The houses were so pretty and colourful… / ¡Qué casitas más bonitas y coloridas había!

I know what you’re thinking. This is quite suspicious. Taking people around on his boat was his job, his way of making a living. Why would he take people around for free? Quite suspicious. I’d even say dangerous. I can’t say I didn’t hesitate at all, but in the end, one has to take the right decisions.

Ya sé lo que están pensando. El taxista se gana la vida llevando a gente, ¿para qué iba a ofrecer viajes gratis? Un poco sospechoso… No puedo decir que no dudara ni un poquito pero pienso que tomar la decisión correcta era imprescindible.

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This was our hostel, but we didn’t realise what was on the roof / Estando en nuestro albergue no nos dimos cuenta de todo lo que había en el tejado…!

I jumped in and I told him right away there was absolutely nothing valuable in my bag (I had the fear that he would throw me into the water to steal a cell phone that wasn’t even there) and that I’m a professional martial arts teacher (I am obviously not, but I thought it would be good that he thought I was). And off we went. As I saw the island getting smaller and smaller, I was thinking of how sometimes we get opportunities and it would be silly to let them escape out of fear.

Salté al barco y le solté que no llevaba nada de valor en la mochila (pensé que no merecía la pena que me tirara al agua para robarme un celular inexistente) y que mi pasatiempo favorito eran las artes marciales (esperando que no lo comprobara), cosas que no parecieron importarle… A medida que la isla se iba haciendo pequeñita detrás de mí, pensé en las oportunidades que la vida nos pone por delante y lo triste que sería desaprovecharlas por miedo.

His name was Antonio, and he liked his job a lot. He enjoyed the boat rides which also gave him time for his other hobby and job: knitting. At the moment, he was knitting a handbag and he even taught me how to do it so I could help him… but I was so bad at it I ended up driving the boat while he knitted, which worked out way better. We also talked about our lives, religion and he proved to me that he knew a lot about his hometown.

Se llama Antonio y adora su trabajo. Le gusta conducir su barca por el lago, cosa que además le da tiempo para hacer ganchillo, su otro hobby/trabajo. Me enseñó el bolso que estaba confeccionando e intentó enseñarme para que le ayudara un poco… pero como no me salía terminé llevando yo el barco mientras él tejía. También hablamos de nuestras vidas y orígenes, y demostró ser un pozo de conocimiento sobre Flores.

First he took me to an island that houses a Mayan museum. We could not get into the museum because we didn’t have money (he told me it wasn’t worth it anyway) so we just took the boat around it. He pointed the huge, orange iguanas that were just chilling on the island, all while telling me about the crocodiles that used to be in the lake – he assured me that there were still some, even after people had been killing them for ages to make shoes.

El primer lugar al que me llevó es una isla donde hay un museo maya. No pudimos entrar porque no llevábamos dinero (además me dijo que no merecía la pena), pero rodeamos la isla para ver las iguanas que viven allí. Señalándome la iguana más grande y más naranja que he visto, me contó que había habido cocodrilos en el lago… y los había, a pesar de que la gente los mate para convertirlos en zapatos.

 After that, he told me about his childhood, how he had lived his whole life in one of the little pieces of land that surround the lake and loved it to pieces. He pointed at the tiny village of San José, where what looked like a huge blonde woman was dancing. He then told me she was not technically a woman, but a cardboard replica thereof, with a dancing kid inside. It was called La Chatona, and he told me it represented an American woman that had lived in Flores 60 years ago. She was tall and blond, which are not local characteristics, so everyone knew her, especially because she loved to dance and she went to all the parties that took place there. When she died, everyone missed her at the parties so they made her out of cardboard and they make her dance during parties and balls. This story caught me, and I thought of how different it was now, with loads of tourists walking the streets of Flores everyday…

Me contó cosas sobre su niñez pasada en la orilla del lago. Me hizo mirar a la orilla de San José, donde lo que parecía una giganta rubia bailaba, Me explicó que se trataba de la Chatona, un gigante de papel maché que representa a una americana que había vivido en la Isla de Flores hacía 60 años. Era tan alta y tan rubia y le gustaba tanto bailar en las fiestas que todo el mundo la conocía. Cuando murió la echaron tanto de menos que hicieron un clon de cartón para hacerla bailar en los bailes y fiestas. Eso me hizo pensar en lo diferente que es ahora Flores, siempre rebosante de turistas…

At far, I could see the statue of a horse, and again he knew exactly what it was. He told me the legend of Hernan Cortes, who came with a horse (there were no horses in America before the Spaniards invaded it), which made it easier to conquer. He loved his horse, and when he left to conquer another island he decided to leave the horse to the Mayans, who admired it so much they fed it human food and had it living in a house, like a human. The horse couldn’t take it and died, so they built a statue of it, thinking Cortes would not notice. I don’t know wether it’s true or not, and I know that’s not the original horse anyway, but it makes a funny story!

En la distancia vislumbré la estatua de un caballo, y Antonio de nuevo supo contarme la leyenda que la rodeaba: Hernán Cortés llegó a América en su caballo (uno de los primeros que pisó el continente), lo que le facilitó la conquista. Como quería mucho a su caballo, al irse a explorar lo dejó con los mayas, que lo admiraban tanto que llegaron a tratarle como a una persona, dándole comida para humanos y obligándole a vivir en una casa. El caballo murió y, para que Cortés no se enfadara, los mayas esculpieron una estatua del mismo. No sé si es verdad y estoy segura de que, de todas formas, no es la original, pero me encantó la historia.

It was getting really warm, and I wanted to bathe. He told me one had to pay to enter the beach in Santa Ana, which is the best one, so I told him to just stop the boat, I could just swim right there. After I promised him I wasn’t scared of crocodiles and I made him promise he wouldn’t leave without me, I jumped into the lake and just swam around. He found it increibly amusing to say he would turn the motor on, I was just not even listening. When I got tired, he helped me back up and he took me to San José, where we met his friends and we had a drink all together, including the woman in the shop (Guatemalan people drink mostly in corner shops, this is something I didn’t quite know back then but it’s absolutely normal).

El calor iba aumentando y me quise bañar. Me contó que pararse en la playa de Santa Ana costaba dinero así que simplemente detuvimos la barca y salté, no sin hacerle prometer que no se iría sin mí. Cuando me cansé, me ayudó a subir otra vez y me llevó a San José, donde conocí a sus amigos y tomamos algo todos juntos, incluída la dependienta de la tienda.

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The sunset over Petén Itzá and a water taxi like the one that took me around / El atardacer sobre el lago Petén Itzá y una barquita como la que me llevó a mí

After that, I told him I was tired and I wanted to get back to Flores to meet my friends again. He said there was a last stop for me before going home, and we went back to the boat to visit a tiny island in the lake, which had just a cabin, two trees and a small corn plantation. There was a man there, sitting by the house drinking beer, and they told me he was the only inhabitant of the isle. Actually, there had been a hospital there in the old times, but it flooded and they just dismantled it. I actually don’t know if it’s true, but I thought that man was brave to live alone in the island…

Luego le dije que ya quería volver y él me contestó que me tenía reservada una última parada antes de llevarme de vuelta. Detuvo la barca en una isla diminuta donde no cabía más que una casita, un par de árboles y una pequeña milpa. Un hombre bebía cerveza al lado de la puerta de la casa, y Antonio me dijo que él era el único habitante de la isla. Tiempo atrás, hubo un hospital sobre esa islita que fue desmantelado a causa de las inundaciones y no pude evitar pensar que ese hombre era bien valiente.

And my little adventure was coming to an end. As we were really close to the island, I asked him to stop for me to swim one last time, he obliged and then left me safe and sound in Flores, where I said good-bye and walked to our hostel to find Samu, who had spent all that time speaking to a British guy about politics. It was then I realised I had only spent a couple hours on the boat, whereas I felt as if it was an entire day.

Y así acabó mi pequeña aventura. Antes de llegar a Flores, le pedí que parara para lanzarme al lago una vez más y cuando me cansé me dejó sana y salva en la isla. Le dije adiós y me fui al albergue a ver a Samu, que había pasado todo ese tiempo hablando con un inglés sobre política. Ahí me di cuenta de que sólo habían transcurrido un par de horas…

And that’s it about Flores. I could speak about how I lost my cell phone on the next day, how we went shopping for typical clothes, how I made friends with the fattest and most adorable baby ever or how I fell into the lake that same night, when I wanted to feel the temperature of the water, but this is really one of these experiences that just stay with you. La Chatona dancing, the iguanas, the bag Antonio was knitting, hearing about all kind of things that are relevant in someone else’s life, a fantastic afternoon in Flores.

Y eso es todo lo que os voy a contar de Flores. Pasaron muchas más cosas en esa ciudad: perdí mi celular, fuimos a comprar ropa típica (y salimos con las manos vacías), me hice amiga del bebé más gordito y adorable del mundo, me caí al lago cuando intentaba ver si el agua estaba caliente… Mil anécdotas, pero esa es la más grande y la que me llevo conmigo: la Chatona, las iguanas, el bolso de ganchillo de Antonio, escuchar las cosas que son tan importantes para personas ajenas a nuestras vidas, una tarde fantástica en Flores.